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Proyectos regionales: Nuevos cables submarinos de África
La conectividad de África por cable submarino está en aumento
 
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El año 2010 es un año especial para África. Es el año en que se puso en servicio por primera vez un número sin precedentes de cables submarinos. El tan esperado cable EASSy entró en funcionamiento el 16 de julio de 2010, mientras que Main One se inauguró apenas una semana después. En el tercer trimestre de 2010 está previsto el lanzamiento de Glo One, en el cuarto trimestre se pondrá en marcha el cable Lower Indian Ocean Network (LION) frente a la costa oriental, mientras que el cable West African Cable System (WACS) debería entrar en servicio el año en curso o en 2011, en función de cómo avance su despliegue en condiciones normales (Cuadro 1).

África subsahariana representa actualmente sólo el 0,2% del total de anchura de banda internacional global (Cuadro 2), un porcentaje que se ha mantenido estable por lo menos desde 2004. Sin embargo, la conectividad ampliada a través de cables submarinos ha de cambiar esta situación, y se prevé una capacidad total de 15,7 Terabits por segundo para mediados de 2012. Esta explosión inminente de la capacidad de cable anuncia una nueva era de la conectividad para el continente, que promete una mayor anchura de banda internacional de Internet, un acceso más rápido a Internet, conectividad más fiable, el acceso a nuevos servicios avanzados y, posiblemente, una reducción de los precios de los servicios de comunicación.

Las inversiones que se realizan en estos cables tienen un significado mucho más profundo que una simple anchura de banda añadida; representan una confianza y optimismo renovados en el futuro digital de África. Se han establecido complejos consorcios de inversión para financiar la instalación de estos cables submarinos. Las inversiones son importantes y los calendarios, prolongados, pero las perspectivas de un sólido crecimiento futuro son muy prometedoras.

La distribución regional de la anchura de banda internacional se ha mantenido relativamente estable desde al menos 2004. Hoy en día, Europa y América siguen representando la mayor parte, en torno al 87% del total de anchura de banda internacional de Internet a nivel mundial (Cuadro 2). Si se utiliza la medida de anchura de banda internacional por usuario de Internet, alguien que vivía en la Región Américas tenía acceso a una cantidad de anchura de banda internacional cerca de diez veces mayor que un usuario de Internet residente en África, mientras que el acceso de un usuario de Internet que vivía en Europa era casi cuarenta veces superior al de un usuario de Internet africano.

África tiene una de las tasas más rápidas de crecimiento anual en la anchura de banda internacional total (82,3%). No obstante, de 2005 a 2009 el crecimiento de la anchura de banda internacional total por usuario de Internet en Europa (46,3%) se ha mantenido casi a la par con la tasa de crecimiento en África (52,1%), a pesar de que Europa goza de niveles absolutos de anchura de banda mucho más altos. La capacidad adicional en la anchura de banda de Internet internacional que entrará en servicio a través del sistema de cable submarino podría aumentar considerablemente la parte de la anchura de banda internacional de Internet que corresponde a la región de África.

Esta explosión de la conectividad internacional para África está dando un nuevo impulso para encauzar la inversión en redes principales nacionales y conectividad local. Es necesario que las inversiones en conectividad internacional se correlacionen con las inversiones en infraestructura de red principal nacional. De los 49 países del África subsahariana, 32 ahora tienen sus capitales conectadas a redes internacionales de fibra óptica, y muchos de estos países han completado la red principal para conectar sus ciudades principales, o tienen planes para hacerlo en 2012. La UIT continúa haciendo un seguimiento de la conectividad de África a través de las metas establecidas en la Cumbre Conectar África, celebrada en Kigali, Rwanda, en octubre de 2007. Las evaluaciones hasta la fecha demuestran un progreso tangible en la expansión de las redes principales nacionales.

El tendido de nuevos cables submarinos no se refleja de forma automática en reducciones de precios. La experiencia indica que los países en que un operador tiene el monopolio del sector o con una sola estación internacional de tendido tienen menos probabilidades de una reducción competitiva de los precios en la anchura de banda internacional, que aquellos que tienen dos o más estaciones de tendido de cables controladas por organizaciones de la competencia.

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Por ejemplo, después de la conexión de Angola al servicio SAT-3/WASC en 2002, Angola Telecom redujo dos veces el costo de venta al por mayor de anchura de banda en la ruta de la fibra: una vez, en un 20% (de un dúplex de alrededor de 20.000 USD por Mbit/s por mes a Portugal, a alrededor de 16.000 USD) en junio de 2005, y posteriormente, en un 10% (alrededor de 14.000 USD) en octubre de 2006. En Ghana, la conexión con el cable SAT-3/WASC trajo consigo algunas disminuciones en el costo de conectividad internacional, aunque los precios siguen siendo relativamente altos.

En cambio, en Kenya la conexión a TREAMS y SEACOM en 2009 registró una caída de los precios, de alrededor de 1.900 USD por Mbit/s por mes en 2009, a niveles de alrededor de 600 USD por Mbit/s por mes, y se prevén nuevas reducciones de los precios. En Camerún, el informe de la Asociación para el Progreso de las Comunicaciones (APC) sobre una infraestructura de comunicaciones de acceso abierto observa que el cable de WASC-SAT ha tenido una serie de efectos positivos sobre la competencia en el sector de las telecomunicaciones en su conjunto, y ha ayudado a reducir los precios y estimular la introducción de nuevos productos y servicios.

Cuando los precios descienden, a menudo sigue con bastante rapidez un crecimiento correspondiente de la demanda. Por ejemplo, se proyecta que la demanda internacional de telecomunicaciones y conectividad de datos crezca en un factor de diez en los próximos cinco años para Kenya, de acuerdo con la Comisión de Comunicaciones de Kenya. Si una mayor conectividad internacional está vinculada a la reducción de los precios de los servicios de comunicación, es probable que gran parte de África muestre un crecimiento similar de la demanda.

El crecimiento de la sociedad de la información en África y en otros lugares no sólo consiste en el establecimiento de una mayor anchura de banda y conectividad internacional. Para que los habitantes de cualquier continente puedan aprovechar todos los beneficios de una mayor conectividad internacional, es esencial que la instalación de una mayor capacidad se acompañe de medidas de política para establecer y mantener un entorno propicio, a fin de que los beneficios se hagan plenamente efectivos. Para entonces asistiremos al comienzo de una nueva era en una sociedad de la información mundial con un acceso a Internet verdaderamente asequible y a disposición de todos.

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