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Supervisión de la tecnología
La importancia de las TIC para la seguridad alimentaria
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Crédito de la foto: NASA
El rastreo por satélite muestra los efectos de una grave sequía sobre la vegetación de África oriental a principios de 2006. Las áreas marrones son aquellas en las que las plantas crecen con dificultad o no crecen en absoluto
 
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Crédito de la foto: Shutterstock

La seguridad alimentaria se ha convertido en uno de los temas principales dentro del programa de trabajo mundial. En un nuevo Informe sobre el Seguimiento de la Tecnología*, publicado por el Sector de Normalización de las Telecomunicaciones de la UIT (UIT–T) en julio de 2009, se examina la manera en que pueden aprovecharse las tecnologías de la comunicación y la información (TIC) en los planos local y mundial para abordar este problema. También se estudia la ayuda que puede aportar la labor de la UIT.

La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) define la seguridad alimentaria como “una situación que existe cuando todas las personas, en todo momento, tienen acceso físico, social y económico a alimentos suficientes, sanos y nutritivos que cumplen con sus necesidades nutricionales y sus preferencias alimentarias para una vida activa y sana”. La inquietud respecto de la seguridad alimentaria se ha planteado como consecuencia de las repercusiones del cambio climático, los fuertes incrementos de los precios de los alimentos en muchos países, y las políticas energéticas —en particular la cuestión de los biocarburantes, cuya producción requiere el uso de tierras agrícolas.

Aplicaciones de TIC para ayudar a los agricultores  
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Crédito de la foto: © Angela Waite/Alamy
Los servicios de ciberagricultura pueden ayudar mediante el uso de SMS para enviar asesoramiento agrícola directo a los teléfonos móviles, así como predicciones meteorológicas y los precios del mercado
 
   
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Crédito de la foto: © Bill Bachmann/Alamy
Los productores pueden informarse en línea acerca de nuevas técnicas, así como comprar, vender y encontrar nuevos mercados y asociaciones
 
   
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Crédito de la foto: © MARKA/Alamy
La radio rural conecta, con un bajo costo, a los habitantes de zonas remotas, y les ayuda a mejorar sus métodos agrícolas y la productividad

Un objetivo del milenio

La FAO calcula que más de 1.020 millones de personas sufren de hambre en todo el mundo. La mayor parte de las mismas (unos 830 millones) viven en países en desarrollo, que se espera sean los más afectados por el cambio climático. Los precios de los alimentos aumentaron cerca de un 40% en 2007, y durante la primera parte de 2008 se produjeron nuevos incrementos importantes. Esto requiere una acción a escala mundial: la falta de alimentos asequibles puede tener consecuencias a largo plazo e irreversibles para la productividad, la salud y bienestar.

La reducción de la pobreza extrema y del hambre es el primero de los Objetivos de Desarrollo del Milenio de las Naciones Unidas. La UIT, como organismo rector de las Naciones Unidas para las TIC, está desempeñando un papel fundamental a efectos de la promoción del uso de la tecnología para abordar las emergencias y la seguridad alimentaria. Las TIC pueden resultar de gran utilidad para los agricultores y la industria alimentaria en su conjunto. En particular, las TIC ayudan en las tareas de control de las cosechas y del medio ambiente, apoyan el desarrollo sostenible y hacen más eficiente la logística de las cadenas de suministro.

La Cumbre Mundial sobre la Sociedad de la Información (CMSI), organizada por la UIT en 2003 y 2005, reconoció la importancia de las TIC para la seguridad alimentaria y decidió que la ciberagricultura debía ser una prioridad. Dos iniciativas principales puestas en marcha en respuesta a esta decisión son el Programa Mundial de la FAO para Reducir la brecha digital en el medio rural (BRDD), y el Proyecto Primera Milla (FMP) organizado por el Fondo Internacional de Desarrollo Agrícola (FIDA) en Tanzanía. El FMP trata —a escala regional— de conectar a los pobres rurales a la información pertinente y a las personas clave en la cadena del mercado mediante el uso de los teléfonos móviles, la Internet y el correo electrónico. En 2006, la FAO y otras instituciones presentaron el portal web www.e-agriculture.org destinado a servir de guía en los esfuerzos para mejorar el desarrollo agrícola sostenible y la seguridad alimentaria a través de la promoción del uso de las TIC para el desarrollo rural.

Informar a los agricultores y a los pescadores

Las TIC resultan fundamentales para proporcionar a los agricultores información de utilidad, como son los informes meteorológicos y sobre los precios de las cosechas, así como para impartirles educación en el ámbito de las nuevas técnicas agrícolas. La radiodifusión es un medio de comunicación fundamental a este respecto, debido especialmente a que resulta relativamente barata y tiene una amplia cobertura en el mundo en desarrollo. La Radio Rural de la FAO, por ejemplo, es un servicio destinado a los países en desarrollo que dispone de un canal específico para la seguridad alimentaria, con programas que ofrecen asesoramiento acerca de la manera de incrementar la productividad.

Debido al rápido crecimiento de su utilización en los países en desarrollo, el teléfono móvil se ha convertido en otro importante instrumento para la difusión de información. A través del servicio de mensajes cortos (SMS), los agricultores y los pescadores pueden recibir directamente información en sus teléfonos, y en su idioma local (véase recuadro). Por ejemplo, e-Choupal ofrece en la India servicios que ayudan a los agricultores a obtener mayores rendimientos y garantizarse mejores precios. TradeNet, basado en Accra (Ghana), ha creado una plataforma en la que agricultores y negociantes de todo el mundo pueden compartir información sobre el mercado a través de las redes móviles y la Internet.

Estos servicios contribuyen además a evitar que se desperdicien los alimentos. En un estudio realizado en Kerala (India), se demostró que, mediante la utilización de los teléfonos móviles cuando están embarcados, los pescadores son capaces de responder con rapidez a la demanda del mercado y evitar el derroche causado por la sobrepesca.

También es posible poner la información al alcance de los agricultores en las zonas rurales a través de los telecentros comunitarios, que facilitan a las poblaciones rurales o mal atendidas el acceso a los servicios de Internet, telefonía y telefax. Con la ayuda de la UIT, se están creando telecentros en numerosas comunidades rurales de todo el mundo, y el número de abonados al servicio móvil es actualmente mayor en los países en desarrollo que en los países desarrollados.

Seguimiento y alerta temprana

El seguimiento sistemático de los suministros alimentarios mundiales es un primer paso necesario para abordar la cuestión de la seguridad alimentaria. Esto supone levantar mapas de la producción agrícola y de la escasez de alimentos, así como crear bases de datos globales. Las TIC pueden facilitar en gran medida la labor de seguimiento a través, entre otras cosas, de:

  • La detección a distancia de los recursos agrícolas e hídricos a través de la utilización de radiómetros de alta resolución y de espectrómetros de imagen de resolución moderada situados a bordo de aviones y satélites.

  • La utilización de computadoras, redes, bases de datos y programas informáticos para recopilar, analizar y compartir la información importante a efectos de la seguridad alimentaria. Los sistemas de información geográfica, por ejemplo, pueden ayudar a establecer una comunicación transversal entre los sectores al proporcionar herramientas poderosas para el análisis de las estadísticas, y al integrar bases de datos de varias fuentes en un mismo formato.

  • La implantación de infraestructuras de comunicación (como Internet y la telefonía móvil) para enviar información y asesoramiento a los agricultores y consumidores individuales.

 

 
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Crédito de la foto: © Dinodia Images/Alamy
Los sistemas de alerta temprana pueden contribuir a salvar vidas

Operaciones de socorro

Las organizaciones internacionales también utilizan el seguimiento de las cosechas y los modelos meteorológicos para emitir alertas tempranas de hambrunas o respecto de las carencias resultantes de las catástrofes naturales. Esto puede permitir a los gobiernos adoptar medidas preventivas en las zonas de riesgo. En caso de crisis, las comunicaciones de emergencia se convierten en un factor esencial.

La UIT también puede desempeñar un papel importante en este ámbito. A través de la elaboración de normas, la UIT cumple una función estratégica para garantizar la interconexión e interoperabilidad de las redes de comunicación a escala mundial, tanto en caso de catástrofe como en condiciones normales. El Sector de Radiocomunicaciones (UIT–R) atribuye el espectro de radiofrecuencias necesario para los sistemas de detección a distancia, lleva a cabo estudios sobre esta cuestión y elabora Recomendaciones. Los datos resultantes de la teledetección se difunden utilizando diversas tecnologías basadas en las redes de telecomunicaciones. La Recomendación UIT–T X.1303, publicada en 2007, define Protocolo de alerta común (PAC) basado en XML. El PAC se utiliza para el intercambio de avisos públicos entre distintas tecnologías de alerta. Puede generar e intercambiar alertas relativas a eventos meteorológicos o sísmicos extremos, por ejemplo, así como alertas en casos de escasez de alimentos.

La UIT también ha adoptado varias medidas destinadas a facilitar las comunicaciones en las actividades de socorro. Por ejemplo, se ha asignado un indicativo de país específico (el 888) a la Oficina de las Naciones Unidas para la Coordinación de Asuntos Humanitarios (OCHA), el cual ha sido adoptado en la Recomendación UIT–T E.164. En otra norma (la Recomendación UIT–T E.106) se describe un sistema internacional para la utilización preferencial de las telecomunicaciones públicas por las autoridades nacionales en las operaciones de emergencia y socorro en caso de catástrofe.

Agricultura sostenible

El seguimiento de las condiciones medioambientales y del suelo puede hacer que la agricultura sea más rentable y sostenible, por ejemplo a través de una mejor gestión del agua y del control de las plagas y las enfermedades. Las herramientas de TIC empleadas con este fin incluyen:

  • Sensores autónomos para medir la temperatura del aire, así como la presión y la humedad atmosféricas.

  • Redes de sensores ubicuos (USN), con nodos de sensores en el terreno que transmiten datos a una estación de base, que pueden transmitirse posteriormente a los sistemas mundiales.

  • Unidades de telemetría que envían datos medioambientales utilizando las redes móviles.

Un ejemplo de ello es el proyecto llamado COMMON Sense Net (Community-Oriented Management and Monitoring Of Natural Resources via a Sensor Network), que se utiliza para la gestión del agua destinada a la agricultura en las áreas rurales semiáridas de Karnataka, en India meridional. El proyecto consiste en una red inalámbrica de sensores terrestres que registran periódicamente las condiciones del suelo (midiendo la salinidad y la humedad) y la temperatura del aire. Se utiliza una segunda red de sensores subterráneos para realizar el seguimiento del nivel y la calidad de las aguas subterráneas.

Un proyecto del Servicio africano de información sobre el suelo (AfSIS) recurre a los satélites. Combinará la obtención de imágenes por satélite con la edafología (la ciencia que estudia el suelo) para elaborar el primer mapa edafológico digital detallado del África subsahariana. El objetivo es “elaborar un mapa de las condiciones del suelo, establecer una referencia para el seguimiento de los cambios y ofrecer opciones para la mejora de la gestión del suelo y de la tierra”.

No obstante, debe reconocerse que sólo se trata de ejemplos de lo que es posible hacer, y que la escalabilidad sigue siendo un problema.

Mejorar la cadena de suministro de alimentos

Una mejor comunicación entre los productores de alimentos, los comercializadores y los consumidores signifi ca un menor derroche y un suministro más fiable. Una manera de lograrlo es a través de la utilización de marcadores de identificación por radiofrecuencia (RFID) para el seguimiento de los inventarios, desde el campo hasta el comercio. Los sistemas de RFID también pueden contribuir a garantizar que los productos perecederos se conservan en condiciones óptimas, y pueden proporcionar detalles acerca del origen de cada producto que pueden utilizarse para evitar la propagación de enfermedades de transmisión alimentaria.

En el caso de la Unión Europea, se está introduciendo de manera gradual un sistema de rastreo individual de los animales de granja a fin de proteger a los consumidores. Todos los animales nacidos después del 31 de diciembre de 2009 recibirán un marcador RFID que servirá para seguir su localización a lo largo de toda su vida. El sistema podría aplicarse a la carne y otros productos de origen animal.

La tecnología RFID puede contribuir a incrementar la seguridad alimentaria mejorando la eficiencia de la cadena de suministro. Sin embargo, uno de los obstáculos actuales es la falta de compatibilidad entre los sistemas RFID de los distintos países. La normalización desempeñará un importante papel en la superación de este obstáculo —y la UIT participa activamente en esta labor.


* Este artículo se basa en el Informe sobre el Seguimiento de la Tecnología titulado “ICT and Food Security” (TIC y seguridad alimentaria). La Oficina de Normalización de las Telecomunicaciones (TSB) es la encargada de publicar los Informes sobre el Seguimiento de la Tecnología. En ellos se procede a evaluar las tecnologías incipientes a fin de valorar sus implicaciones para los miembros de la UIT, y especialmente para los países en desarrollo, y se identifican posibles labores de normalización. Dichos informes pueden consultarse y descargarse en la dirección www.itu.int/ITU-T/techwatch.

 

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