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El protocolo de transmisión de voz por Internet (VoIP) llega a la mayoría de edad
 
Voice over Internet protocol
Crédito de la foto: Shutterstock
 
Voice over Internet protocol
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Durante el último decenio, los servicios de voz por protocolo Internet (VoIP), impulsados por el crecimiento de las redes de banda ancha y las reducciones de costes, han sido tan perturbadores que han transformado el mundo de las telecomunicaciones. El VoIP ha sido aceptado generalmente por los proveedores de servicios, consumidores y empresas, ya que es una manera más barata de comunicar porque, en lugar de utilizar líneas terrestres convencionales, las llamadas telefónicas viajan por Internet y los propios operadores ahorran dinero utilizando las redes basadas en el IP.

La convergencia y los servicios VoIP redefinen los mercados y difuminan las fronteras entre redes y contenido. Suprimen los obstáculos a la entrada en los mercados (los competidores ya no necesitan poseer una red), ponen a los proveedores de instalaciones en competencia directa con los proveedores de servicios y, por lo tanto, redefinen la función de los reguladores.

Las dimensiones del mercado

Estimar el número total de abonados al VoIP es difícil por varios motivos. Las diversas definiciones utilizadas significan que los países comunican cifras diferentes y, además, es difícil estimar el número de usuarios de ordenador a ordenador, o puro VoIP, incluidos los que emplean servicios tales como Skype, o que utiliza el VoIP incorporado en juegos en línea. Así pues, las estimaciones del número total de abonados al VoIP suelen dar casi siempre un orden de valores; por ejemplo, se prevé que en Estados Unidos habrá entre 12 y 44 millones de usuarios VoIP residenciales en 2010.

En lo que respecta al número total de abonados VoIP en todo el mundo, Infonetics Research (EE.UU.) estima que a finales de 2008 había unos 80 millones. Point Topic, (Reino Unido) calcula que había 92,2 millones en el primer trimestre de 2009, mientras que IDATE (Francia) proyectaba 175 millones de usuarios VoIP en 2009, lo que equivale a 10 % del número total de abonados a líneas fijas, y más de 200 millones en 2012 (véase la Figura 1).

Según Point Topic, Europa occidental representaba la mayoría (38 %) de todos los abonados VoIP en marzo de 2009 (véase la Figura 2), pero esta proporción está disminuyendo porque el VoIP se está popularizando en otras regiones. Norteamérica y la Región Asía-Pacífico son los siguientes mercados más grandes. El sureste Asiático, Latinoamérica y Europa oriental representan una parte relativamente pequeña del mercado, pero están creciendo muy rápidamente. TeleGeography Research (Estados Unidos) proyectó que el tráfico VoIP internacional alcanzaría 94.800 millones de minutos en 2008 y representaría aproximadamente la cuarta parte del tráfico internacional mundial en ese año (véase la Figura 3).

Entre tanto, la popularidad de VoIP como negocio sigue aumentando. AMI Research (Estados Unidos), proyecta que los ingresos globales generados por las centralitas privadas IP (IP PBX), las pasarelas VoIP, los conmutadores informáticos, los servicios de aplicación VoIP, y los teléfonos y adaptadores IP alcanzarán los 9.700 millones USD en 2010.

Figura 1Estimación del número de abonados VoIP en todo el mundo, 2005–2011

Número total y en porcentaje de líneas principales

 

Figura 2 — Distribución de abonados VoIP en todo el mundo (marzo de 2009)

Distribución regional de abonados VoIP, primer trimestre de 2009

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Origen: IDATE   Origen: IDATE

Una parte esencial del mercado

El VoIP está cambiando las telecomunicaciones porque abre nuevos mercados y atrae a nuevos actores. Los proveedores de servicios de banda ancha, de módem de cable e inalámbricos compiten ahora directamente unos con otros, y además el VoIP aumenta la competencia entre servicios porque los operadores pueden participar sin acceder a la infraestructura al por mayor.

La impresión que da el VoIP es que los nuevos actores del mercado pueden competir con proveedores de telecomunicaciones tradicionales, aunque la realidad es que la mayoría de los operadores establecidos utilizan VoIP al por mayor para cursar tráfico internacional por redes troncales. Wik Consult, una empresa de investigación basada en Alemania, ha observado que “grandes y pequeños operadores, operadores establecidos y competidores, están convirtiendo sus redes en redes de la próxima generación (NGN) y se están jugando el futuro de sus empresas apostando por el éxito de la migración al VoIP”.

El VoIP se ha vuelto fundamental para la estrategia comercial de muchos proveedores de servicios de países desarrollados y en desarrollo. Los operadores establecidos de Bangladesh, Fiji, Ghana, Túnez y Sudán, por ejemplo, utilizan el VoIP para cursar su tráfico internacional.

Potencialmente, los costes de transmisión de tráfico de telecomunicaciones se pueden reducir drásticamente. El coste de transmisión de llamadas por IP podría ser de hasta la cuarta parte de las llamadas por la red telefónica pública conmutada (RTPC) y los gastos de mantenimiento podrían reducirse en 50 ó 60 % porque las llamadas VoIP sólo utilizan 10 % de la anchura de banda necesaria para una llamada por la RTPC.

Otras consideraciones también infl uencian la adopción del VoIP. Varios operadores señalan los elevados costes de mantenimiento de la infraestructura heredada y la necesidad de pasar a las redes inteligentes basadas en las tecnologías más recientes. Otros operadores tratan de responder a la competencia (nacional e internacional) y se ubican en una industria de las comunicaciones realmente mundial. Los operadores integran redes de voz y de datos y, por lo tanto, se puede considerar que las redes IP son la base de las aplicaciones comerciales. Además, el VoIP de consumo se utiliza en diversos aparatos y ofrece la fl exibilidad necesaria para dar el primer paso hacia unas comunicaciones ininterrumpidas. Por otra parte, los operadores establecidos pueden ser reacios a introducir el VoIP porque ya ofrecen servicios de voz por RTPC y no desean canibalizar sus ofertas de servicios internacionales que ofrecen márgenes más elevados.

Para algunos operadores, la transmisión basada en el IP es la primera personificación de la red de la próxima generación. Es posible que en este caso las empresas de televisión por cable lleven ventaja a los operadores de RTPC, ya que es más fácil adaptar redes de cable al VoIP (que se transmite de manera similar al vídeo) que añadir servicios de datos de alta velocidad, de vídeo e Internet a líneas fijas.

Figura 3 — Crecimiento del tráfico VoIP y de multiplexación por división de tiempo (TDM) internacional

 

Figura 4 — Reglamentación mundial del VoIP, 2004–2009

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Origen: IDATE   Origen: IDATE

Nota - El tráfico VoIP comprende todas las llamadas de voz internacionales por redes IP, pero terminadas en RTPC. No se cuenta el tráfico de ordenador a ordenador y por redes privadas. Las cifras para 2008 son proyecciones.

 

Nota - “Cerrado” corresponde a los países en los cuales se permite el VoIP al por mayor, pero está prohibido el VoIP al por menor, así como los países en los cuales sólo el operador establecido dispone de licencia para ofrecer VoIP

Dificultades de reglamentación

Los proveedores de servicios VoIP, tales como Vonage, Fastweb o Skype, suelen tener modelos de actividad comercial y carteras de servicios diferentes. Definir al VoIP es un paso fundamental que puede dar cada país para determinar el entorno normativo que desea obtener. Para generalizarse, el VoIP necesita redes de banda ancha, instaladas en el “terreno de juego equilibrado” de un entorno tecnológicamente neutro y competitivo.

La mayoría de los países consideran que el acceso a Internet de banda ancha es el futuro de las comunicaciones modernas. En 2008, según datos de la UIT, se comercializaban servicios Internet de banda ancha en 182 países. También se puede propiciar el crecimiento del VoIP adoptando medidas normativas tales como garantizar la portabilidad de número entre RTPC y VoIP, y reglas para impedir el bloqueo del tráfico VoIP.

En 2004, el VoIP estaba explícitamente legalizado en 46 países (véase la Figura 4), principalmente en Europa, Norteamérica y Asia. En otros 57 países, el VoIP estaba generalmente autorizado, mientras que 80 países lo prohibían, principalmente en África y algunos Estados Árabes. En comparación, ahora 92 países han legalizado explícitamente el VoIP y más de las dos terceras partes de los países del mundo lo toleran, mientras que el número de países que lo prohíben ha bajado a 49, aproximadamente la cuarta parte de todos los países sobre los cuales se dispone de datos.

Este aumento plantea numerosas dudas con respecto a los marcos normativos concebidos principalmente para el mundo de la RTPC. Se trata sobre todo de determinar si el VoIP se ha de reglamentar como alternativa a la telefonía por la RTPC, y si la reglamentación de los servicios VoIP debe ser distinta cuando los ofrecen operadores de RTPC establecidos u operadores VoIP (incluidos proveedores de servicios Internet).

Muchos países en desarrollo todavía conservan legislaciones de telecomunicaciones obsoletas de una época muy anterior al VoIP. Las antiguas obligaciones que funcionaban perfectamente para la RTPC (y, más recientemente, las reglamentaciones modernizadas para las redes móviles) pueden coexistir con el crecimiento del VoIP, pero es difícil aplicarlas directamente a los servicios VoIP. Por ejemplo, el acceso a números de servicios de emergencia es más difícil con el VoIP, y algunos proveedores aducen que obligarlos a ofrecer esos servicios obstaculiza, de hecho, su incorporación al mercado.

Cuando la Comisión Europea examinó por primera vez la reglamentación del VoIP en 2004, recomendó un “ligero toque reglamentario”. Los reguladores europeos están empezando a estudiar la numeración geográfica, servicios nómadas y la ubicación del llamante, así como cuestiones de interconexión y de intervención lícita de las llamadas. En Estados Unidos, el VoIP se ha ido reglamentado progresivamente, especialmente por cuestiones de seguridad (se ha de supervisar o no el tráfico VoIP, y cómo) y las llamadas de emergencia. Los reguladores de la Comunidad de Estados Independientes tienen diversas opiniones. Por ejemplo, Georgia y Kazajstán han dejado generalmente que los operadores de VoIP prosperen, mientras que Turkmenistán aplica un estricto régimen de concesión de licencias.

En resumidas cuentas...

Aunque el VoIP ayuda a ahorrar dinero, las consecuencias sobre los ingresos pueden ser preocupantes para los operadores. En varios países, la mayor utilización del VoIP se ha asociado generalmente con una disminución de los ingresos generados por las llamadas internacionales, a lo que se suma el aumento de opciones tales como el correo electrónico y el servicio de mensajes breves (SMS) internacional. Por ejemplo, los ingresos de Ghana Telecom en concepto de llamadas internacionales disminuyeron de 42 millones USD en 1998 a 14,4 millones USD en 2002. Los ingresos de FINTEL, único proveedor de servicios de telecomunicaciones de Fiji, disminuyeron de 41,27 millones USD en 2000 a 24,91 millones USD en 2004, debido a la erosión de sus actividades internacionales causada por el VoIP.

Las consecuencias del VoIP sobre los ingresos de los operadores establecidos dependen de la estructura de su tráfico. El Director Ejecutivo de Etisalat, proveedor de telecomunicaciones con sede en los Emiratos Árabes Unidos, comentó en enero de 2008 que, globalmente, su empresa no preveía que la llegada futura del VoIP tuviera grandes consecuencias, habida cuenta de la escala de sus actividades en 16 mercados. Además, el aumento de la utilización del VoIP no siempre provoca pérdidas de ingresos para el operador establecido. Esto se debe a que los volúmenes de tráfico y oportunidades que puede crear la nueva tecnología pueden compensar las pérdidas, especialmente si se promueve activamente la expansión del VoIP. Por ejemplo, durante los dos años y medio antes de julio de 2008, el VoIP captó 60 % de los minutos de llamada internacionales en Bahrein y aproximadamente 40 % de los ingresos, privando de ellos a Bahrain Telecommunications Company (Batelco), pero el mercado global en Bahrein está creciendo y todavía es posible ganar dinero. Los operadores de RTPC también pueden contemplar la posibilidad de aumentar sus ingresos ofreciendo servicios de valor añadido tales como la televisión IP.

Consecuencias estratégicas

Toda la industria de las telecomunicaciones está adoptando redes y servicios IP. Se han de elaborar nuevos modelos de actividad comercial para dar cabida a los nuevos servicios que no corresponden a los parámetros tradicionales. Los modelos de tarificación basados en la distancia, la hora y la duración de la llamada están quedando obsoletos.

La aparición de nuevos proveedores de servicios podría generar servicios nuevos y mejorados y dar más incentivos a los inversores nacionales y extranjeros, pero únicamente si los marcos normativos están adaptados para tener en cuenta los cambios tecnológicos y comerciales. La UIT sigue supervisando y siguiendo estos cambios que están transformando las telecomunicaciones.

* Este artículo se basa en un capítulo sobre VoIP del Informe “Tendencias en las Reformas de Telecomunicaciones 2009”, que la UIT publicará más adelante este año.

 

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